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Premio Nobel de Química 2019

Premio Nobel de Química 2019

Georgina Hernández Montes

RAI-UNAM

 La Dra. Georgina Hernández Montes es Química Farmacobióloga egresada de la Facultad de Química de la UNAM. Actualmente es parte de la Red de Apoyo a la Investigación (RAI) de la UNAM y se ha especializado en el área de bioinformática. Esta publicación fue revisada por el comité editorial de la Academia de Ciencias de Morelos.

Como cada año, la comunidad científica espera con gran expectativa el anuncio de los investigadores y sus aportaciones, que serán galardonadas con el premio Nobel. Pero antes de empezar a mencionar cuales fueron los ganadores de este año en el área de la Química, me gustaría mencionar algunos antecedentes de este premio.

Empezaré por mencionar que estos premios fueron la última voluntad del sueco Alfred Nobel, quien nació en Estocolmo Suecia en 1833. Fue un científico, inventor, escritor, hombre de negocios y fabricante de armas, quien además de haber inventado la dinamita y haber registrado 355 patentes, también estaba muy interesado en las causas sociales y la paz. En noviembre de 1895, un año antes de su muerte firmó su testamento donde dejó claro su deseo de que con su fortuna, se creara un fondo con el que se premiaría a los que hubieran realizado el mayor beneficio a la humanidad. También dejó establecido que la Academia Sueca de las Ciencias otorgaría los premios de física y química, el Instituto Karolinska de Estocolmo el de fisiología y medicina y la Academia de Estocolmo el de literatura.

En 1900 los albaceas de la fortuna de Alfred formaron la Fundación Nobel cuya misión es gestionar las finanzas de tal forma que permita asegurar los premios a largo plazo. Fue hasta 1901 que se entregan los primeros galardones.

¿Cuál es el proceso mediante el cual se entrega el premio Nobel?

Cada año el comité de los premios envía una invitación a miembros de las academias de ciencias, profesores universitarios, científicos, ganadores del premio Nobel de ediciones previas y miembros de parlamentos para que envíen sus nominaciones. El período entre la nominación y la entrega del premio es de un año 3 meses ya que inicia en septiembre y concluye con la entrega del premio en diciembre. Existen dos condiciones importantes, nadie puede nominarse a sí mismo y los nombres de los nominados que no resulten ganadores, no pueden ser revelados hasta después de 50 años.

El premio consiste en un diploma, una moneda de oro de 18 quilates que tiene grabado el perfil de Alfred Nobel y una cantidad de 9 millones de coronas suecas, equivalente a 900,000 dólares. Si el premio se gana en equipo esta cantidad se reparte entre los integrantes. Este premio es el reconocimiento más importante en estas disciplinas, no solo desde el punto de vista económico, sino desde el punto de vista internacional.

Premio Nobel de Química

Este año, el Premio Nobel de Química 2019 se otorgó a tres personas, al físico alemán-estadounidense John Goodenough, quien a sus 97 años es la persona con mayor edad en recibir este galardón. Los otros dos ganadores son el químico británico-estadounidense M. Stanley Whittingham y el químico japonés Akira Yoshino (Figura 1) "por el desarrollo de baterías de iones de litio". De acuerdo con la academia, el premio fue entregado porque “A través de su trabajo, han creado las condiciones adecuadas para una sociedad inalámbrica y libre de combustibles fósiles, y así han traído el mayor beneficio para la humanidad”.

Figura 1. Ganadores del premio Nobel de Química 2019. John B Goodenough, M Stanley Whittington and Akira Yoshino. Imagen tomada de https://www.abc.net.au/news/2019-10-09/2019-nobel-chemistry-prize-winners-goodenough,-whittington-and/11588370

Antes de explicar las aportaciones específicas por las cuales recibieron el Nobel, me gustaría hablar un poco de la historia y los inicios del desarrollo de las pilas o baterías.

Celda Voltaica

La celda voltaica, denominada en honor de Alessandro Volta (1800), un químico y físico italiano fue el primer aparato capaz de generar corriente continua a partir de reacciones de oxidorreducción espontáneas. El dispositivo consistía en dos pequeños discos del tamaño de una moneda pequeña, uno de cobre y el otro de zinc sumergidos en un recipiente con agua salada y separados por un material esponjoso como la tela o cartón (Figura 2). Volta después se dio cuenta de que, si ponía varias pilas, unidas por tiras de metal se lograba que el voltaje final fuera mayor. Probó varios metales y encontró que la combinación más eficiente eran la plata y el zinc. Estas primeras pilas tenían fallos técnicos ya que tenían fugas de electrolitos (la solución salina), corrosión de las placas de zinc, la generación de cortocircuitos debido a que el peso de las placas comprimía la tela empapada en salmuera y su corta duración, pero fueron el primer paso para realizar experimentos y descubrimientos acerca de la electricidad y el almacenamiento de energía.